태양은 우리 탐사팀 머리 위로 뜨겁게 내리쬐었다. 일행은 1킬로미터 앞의 바위 그늘에서 우리를 기다리고 있었습니다. 우리가 다가가고 있을 때 물 속에서 움직임이 감지되었습니다. 바위의 맞은편에서 돌고래의 작은 무리가 우리의 미끼를 따라가고 있었습니다.

돌고래들은 우리의 카약에 흥미를 갖기 시작하였습니다. 점점 더 우리에게 빠르게 헤엄쳐 다가오자, 카메라를 꺼내어 사진을 찍으려 하였지만 너무 늦었습니다. 돌고래 한 마리가 우리 보트 옆으로 점프를 하더니, 또 한마리의 돌고래가 우리 카약 밑으로 수영을 하며, 나와 카메라에 물을 튀겼습니다.

우리는 깜짝 놀랐습니다. 앞으로 우리의 12일 간의 여정이 기대가 됩니다.

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벤쿠버 아일랜드 해변에서 노를 저어 그레이트 베어 레인포레스트까지 도달하였습니다. 이 해변의 온대 강우림은 브리티쉬 컬럼비아 주의 서부 피오르드를 따라 계속되며 회색 여우, 회색과 검은 색의 곰, 시트카 사슴, 퓨마, 산양, 바다 사자, 물개, 바다 수달, 흑등고래 그리고 흰줄박이물돼지 등이 유명합니다.

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7, 8월에는 이 동물들 중에 특히 회색 곰과 흰줄박이물돼지가 산란을 위해 개울로 올라오는 연어를 잡아 먹으러 열대우림지대로 옵니다. 그러나 최근 몇 년동안 연어의 숫자가 줄어들고 있습니다. 열대 우림의 대서양 연어 양어장들이 문제의 일부라고 많은 사람들은 믿고 있습니다. 우리는 이 지역의 양어장의 실태를 조사하기 위하여 지역주민들, 전문가들, 어부들 원주민들과 대화하고 양어장을 조사하러 온 것입니다.

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거대한 숲을 이룬 섬들로 둘러싸인 곳에서 우리는 물 위로 뛰어오르는 흑동고래들을 목격습니다. 그 후 모퉁이를 돌자 물을 가로지르고 있는 거대한 철조망 펜스가 있었습니다. 이 양어장들의 펜스는 수천 마리의 태평양 연어가 회귀하는 것을 막는 일이였습니다.

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한 양어장의 주변에서 직원을 발견하고 이 시설에 대하여 묻자 어깨를 들썩이며, 발전기일 뿐이라고 불친절하게 답했습니다. 다른 양어장의 직원은 친절하기는 하였지만, 우리에게 떠나기를 요구하였고, 30분 후 그와 다른 직원이 스피드보트를 타고와서 우리의 여정 경로를 바꾸도록 말하였습니다.

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길포드 섬을 벗어나 에코 베이에 도착한 날, 씨 쉐퍼드의 보트 한 척도 입항하였습니다. 남극 대륙에서의 활발한 활동으로 잘 알려진 씨 쉐퍼드도 이들 양어장 실태에 대한 정보를 수집하러 온 것입니다.

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활동가이자 생물학자인 알렉산드라 모톤이 승선하였습니다. 모톤은 브리티쉬 컬럼비아 주에 있는 양어장들에 대한 더욱 강력한 규제를 위하여 수 년 간 싸워 왔습니다. 그녀는 이 양어장들이 자연 환경을 파괴하고 태평양 연안 연어에게 새로운 질병을 가져오고 있다고 믿고 있으며, 캐나다 해양수산부에서 좀 더 강한 규제를 시행해야 한다고 말했습니다.

양어장의 직원들의 의심스로운 행동에 대해 말하자, 그녀는 쌍안경을 건네며 먼 곳의 회색 점을 가리켰습니다. “우리를 추척하기 위한 보트입니다.”라고 그녀가 말했습니다. 이번 탐사는 내가 생각했던 것보다 더 긴장되는 일이 되었습니다.

길포드 섬에 도착하여 주민들과 그 양어장에 대하여 이야기를 나누었습니다. 이 지역에서 평생을 살아온 주민은 전에는 생선을 많이 잡았지만, 지금은 하루에 한 마리를 잡으면 운이 좋은 거라고 했습니다.

양어장은 물고기의 건강에 영향을 줄 뿐만아니라, 주민들의 직업과 생계에도 영향을 미치고 있었습니다.

몇일 동안의 탐사를 마친 후, 곰을 보기 위해 본토로 돌아왔습니다. 다음 날 우리는 다시 노를 저어, 호기심 많은 한 무리의 돌고개를 만났고, 그레이트 베어 열대 우림의 생생한 아름다움을 즐겼습니다.

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우리는 캠프를 하며 주변을 둘러싸고 있는 거대한 산맥을 바라보고 있었습니다. 브리티쉬 컬럼비아 주의 많은 지역과 마찬가지로 이 지역의 많은 통나무들은 베어져서 이제 오래된 나무들은 거의 없었습니다.

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그레이트 베어 레인포레스트는 세계에서 가장 신비스러운 생태 지대의 하나이며, 나는 이대로 남아있기를 희망합니다. 캐나다 해양수산부에서는 2019년 6월 5일 양어장에서 사육되고 있는 대서양 연어의 해로운 바이러스에 대한 실험을 시작한다고 선언하였습니다. 아웃도어의 탐험가로서, 우리는 다른 사람들도 그레이트 베어 레인포레스트의 자연생태 보호의 가치를 알아주기를 희망합니다.

 

 

[글과 이미지 출처 : MSR 본사 블로그]