그때 시간은 오후 4 시였는데, 하늘에 구멍이 뚫린 것 처럼 비가 쏟아져 내렸습니다. 굵어지는 빗줄기를 피하기 위하여 길가에 정신 없이 텐트를 치고 있는 라이더들을 지나치며, 나는 자전거로 케게티 패스(Kegety Pass: 키르기스스탄)로 이어지는 자갈길을 따라 시속 14km 속도로 달리고 있는 중입니다.

우리는 해발 2,130m 높이에 있었고 페달을 밟는 것은 단조로웠습니다. 비는 우박으로 바뀌었고 햇빛이 사라졌습니다. 정상에서 불과 300m 떨어진 3,500m에서 나는 캠프 가는 길 옆에 비스듬히 기울어진 풀밭을 발견하였습니다. 춥고 숨이 찬 나는 텐트를 펼치고, 이번 실크로드 마운틴 레이스의 첫 번째 잠자리를 위해 눈을 감았습니다.

약 8개월 전, 나의 룸메이트는 3,780km나 되는 자전거 레이스에 참가하자는 제안을 했습니다. 그 자전거 레이스는 중앙아시아의 한 나라인 키르기스스탄의 자갈길을 통과하는 것이었습니다.

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나는 그 자리에서 일을 저지르고 말았습니다.

실크로드 마운틴 레이스는 고대의 무역 루트 구간들을 따라서 시행되는 극도의 인내력이 필요한 자급자족 형태의 사이클링 레이스입니다. 레이스의 가장 중요한원칙은 이 경주에 필요한 모든 장비, 식량 그리고 잠자리 기타 등등을 외부의 도움 없이 자신이 직접 해결하는 것입니다. “자율적이고 동등한 기회의 정신으로 타라”는 레이스 룰입니다. 이러한 레이스의 구성방식은 이 이벤트에서 신체적인 건강함과 정신적인 강인함을 뛰어넘는 것을 요구하게 됩니다. 따라서 라이더들은 전혀 새로운 방식으로 달려야 합니다. 이 실크로드 마운틴 레이스를 하는 동안 나는 내 자신과 싸웠습니다. 결국 완주는 하지 못하였지만, 거의 2주 동안 3,780km를 달리는 동안 불편함과 건강의 손실은 피할 수 없었습니다.

실크로드에서의 나의 경험은 모든 면에서 극단적이었습니다. 극단적인 아름다움,극단적인 불편함, 극심한 병, 나는 이 모든 것을 겪었습니다.

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나는 실패하였습니다. 나는 아주 빠르지 않았고, 피투성이가 된 물집, 물 없이 버틴 24 시간, 스토브가 고장나서 음식 없는 캠핑 3,650m 고원의 라이딩 도중 10분마다 토하며 보낸 하루, 짐이 가득 찬 자전거를 거의 30도 경사에서 자전거를 밀고 올라가는 시간 등 이것은 키르기스스탄의 하루 동안의 레이스의 일 부분일 뿐입니다.

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나의 여행에서 그 불편했던 점을 기억하는 것은 어렵지 않습니다. 내 마음 속에 각인 되어있고, 이제 고향에서는 재미있는 이야기 거리 입니다. 진실은 그 아름다웠던 경치에 때때로, 지금도 내가 그 아름다움 속으로 들어가기를 원한다는 것입니다. 레이싱 동안 나는 그 경치를 충분히 감상하였다고 스스로를 위로하고 있습니다.

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키르기스스탄에서의 나의 시간들은 내 인생에서 가장 많은 경험을 만들어 주었습니다. 나는 전에 했던 어떤 일보다도 나 자신이 무엇을 할 수 있는지에 대해 더 많이 배웠습니다.

Nelson