공기가 희박한 추가치 산맥(Chugach Mountains)에서 황혼을 즐길 모든 여건은 갖추어졌습니다. 서쪽으로는 쿡 만(Cook Inlet)위에 진홍색의 빛이 나고 이 거대한 물줄기 너머에는 남 알래스카 산맥(Southern Alaska Range)이 산꼭대기의 저녁 노을에 그려져 있습니다. 사라져가는 빛 속에서도 멋진 풍경을 감상할 수 있습니다.

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우리는 알래스카 앵커리지의 뒷마당 역할을 하는 약 2,000평방km 넓이의 추가치 주립공원(Chugach State Park)의 고산지대에 있었습니다. 우리는 곧 앞에 있는 거대한 바위들 사이로 가기 위해 헤드렌턴에 의지할 것입니다.

태양풍을 보기 위해 천체의 빛을 보러 밤에 걷고 있었습니다. 오로라(Northern Light) 또는 오로라 보리엘리스(ourora borealis)라고 알려져 있습니다.

 

오로라를 관찰하는데는 몇 가지 전제조건이 있는데, 가장 중요한 것은 “코로나 질량 방출”이라는 것으로, 이 에너지는 지구를 통과하고 대기권의” 자기권에 에너지를 공급하는 태양 에너지의 엄청난 폭발입니다. 이 희귀한 빛의 쇼를 보려면 구름이 없는 어두운 하늘이 필수입니다.

마지막으로 북반구 위도에 있는 “오로라 존”에 있어야 합니다. 때로는 북부 대륙 국가의 남부 지방의 사람들은 극심한 지구 자기 폭풍과 낮은 위도로 뻗어나갈 때 오로라를 볼 수 있습니다. 알래스카에 살고 있는 나는 운 좋게도 북극광을 꽤 자주 볼수 있습니다. 하늘 전체를 덮는 거대한 경치는 드물어, 10년에 한 번 정도 보게 됩니다.

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오로라의 예측이 좋을 때, 그것은 높은 시청률을 갖게됩니다. 뉴스는 알래스카에 기반을 둔 사진작가들, 아웃도어 애호가 그리고 대기 연구가들 사이에 빠르게 퍼집니다. 오로라를 충분히 감상하려면 약간의 희생이 필요합니다. 잠을 포기하며 볼 수 있는 좋은 장소를 찾기 위한 노력을 기울여야 합니다. 쇼가 멋질 때 여러분은 환호성을 지르게 될 것입니다.

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몇 시간의 등산을 한 후 우리는 드디어 밤 11시에 추가치 부근에서 인기 높은 오진리 피크 산 (O’Malley Peak) 정상 밑에 텐트를 쳤습니다. 우리는 주위의 빛에서 멀리 떨어진 높은 암릉 위에 있었습니다.

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새벽 1~2시에 최고 멋진 경치가 펼쳐질 것이라고 추측들 하고 있었습니다. 하지만 쇼는 밤 11시30분에 시작되었고 점차 더 화려하고 “활동적”으로 변해갔습니다. 나는 몇 장의 사진을 찍었고, 멋진 경험을 온전히 즐기기 위해 카메라를 내려 두었습니다.

새벽 3시경에 이 보다 더 좋아지지는 않을 것이라고 생각했을 때, 하늘 전체로 총천연색의 우주의 네온 빛의 띠가 춤추며, 수평선에서 수평선까지 하늘을 완전히 뒤덮었습니다.

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말이나 영상으로는 그러한 경험을 설명할 수 없습니다. 밤 하늘을 올려다 보면서 초현실적인 빛의 360도 전망을 볼 때, 우리는 얼마나 보잘 것 없는 존재인지 세상은 얼마나 넓은 지를 깨닫게 됩니다. 그럼에도 불구하고 그 깨달음에 낯선 편안함이 있습니다.

해 뜨기 직전에 일어났고 밤을 밖에서 보내고 산에서 깨어나는 것에 대한 보너스도 더해졌습니다. 전날 밤에 대한 깊은 대화를 나누며 뜨거운 커피를 즐겼습니다.

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북극광(오로라)를 보기 위한 최적의 장소와 시간
이름에서 알수 있듯이 북극광을 보기 위한 최적의 장소는 알래스카, 캐나다, 덴마크, 노르웨이 그리고 스웨덴을 포함한 북반구 지역입니다. 드문 경우지만, 이러한 빛의 띠를 미국과 유럽 전역에 걸쳐 좀 더 남쪽에서도 볼 수 있습니다.

페어뱅크스에 있는 알래스카 대학 지구물리학 연구소에 따르면, 알래스카의 페어뱅크스, 유콘준주의 도슨 시, 캐나다 북서부의 옐로우나이프, 매니토바주의 길리엄, 그린랜드의 남쪽 끝, 아이슬랜드의 레이카비크, 노르웨이의 트롬세, 시베리아의 북부 해안 등이 좋은 장소입니다.

겨울이 1년 중 가장 좋은 시기이며, 자정 무렵의 밤이 최고의 시간 인 것 같습니다. 맑고 어두운 하늘이 필요할 것이며, 구름과 달의 밝기와 주기를 고려해야합니다.

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[글과 이미지출처 : MSR본사 블로그]